瀕死衛星于太空對接後重獲新生

編譯:P.W

2020年2月25日星期二,諾斯洛普·格魯門公司提供的Intelsat 901衛星的照片,由接近衛星的“任務延壽載具-1”(MEV-1)拍攝,地球位于照片中右下方及背景處。任務延壽載具-1(MEV-1)將爲燃料幾乎耗盡的Intelsat 901衛星起到類似導盲犬的作用。(照片由諾斯洛普·格魯門公司提供)

正文部分:

美聯社訊,佛羅裏達州,卡納維拉爾角

一顆燃料幾乎耗盡的通訊衛星在第一次太空對接後重獲新生。

諾斯洛普·格魯門公司(Northrop Grumman)與國際通信衛星公司(Intelsat)于星期三共同宣布,在地球上方2.25萬英裏(3.6萬公裏)軌道處的成功對接。這是史上第一次兩顆商業衛星在軌對接。

由諾斯洛普·格魯門公司于最近發射的“任務延壽載具-1”(MEV-1,Mission Extension Vehicle),將爲正在老化的Intelsat 901衛星起到類似導盲犬的作用。

公司相關人士稱這是太空商業的曆史性事件,其重大意義等同于28年前3名宇航員通過太空行走捕獲失控的Intelsat衛星。

太空物流公司(SpaceLogistics,諾斯洛普·格魯門旗下子公司)總裁Tom Wilson說:“我們正在將很多人認爲不可能的邊界繼續向前推進。曾經的不可能已經變成了現實,今日就是耀眼的例證。”

任務延壽載具-1(MEV-1)于2019年10月從哈薩克斯坦發射升空。本周二,它抵近並用夾鉗抓獲了已服役19年的Intelsat 901衛星。兩顆衛星將在接下來的5年裏保持連接。

這次全新的太空對接是在相對正常衛星工作軌道稍高的軌道進行的,以避免萬一失敗所帶來的對周邊其他衛星的可能損害。Intelsat 901衛星設計和建造中從未考慮過此種對接方法,相關人士稱過程一切順利。

當Intelsat 901衛星機動返回其工作軌道後,衛星將在接下來的1至2個月內恢複至工作狀態。任務延壽載具-1(MEV-1)會在5年連接期後移動至其他有相應需求的衛星。

據國際通信衛星公司副總裁Jean-Luc Froeliger所述,Intelsat 901衛星僅剩數月的燃料儲備,其于2019年末結束工作狀態並升軌以待太空對接。

相關人士拒絕透露此項太空對接的具體花費,也決絕透露今後的太空對接的可能花費。國際通信衛星公司首席執行官Stephen Spengler說這次太空對接嘗試所換來的額外5年的衛星服役期是“一項合算的靠譜的買賣(a solid business case)”

這次太空對接讓人回想起1992年由首次升空的奮進號航天飛機及3名宇航員,通過太空行走于更低軌道上進行的Intelsat 603衛星回收事件。3名宇航員戴著手套抓住失控漫遊的衛星也許是所有航天飛機任務中最戲劇性的事件了。之後,Intelsat 603衛星由一個固定其上的火箭推進器,從所在低軌推進至正確的軌道。

諾斯洛普·格魯門公司目標是在未來5至10年具有衛星補充燃料能力和太空機器人維修能力。公司在爲此目標前行的同時,也將于2020年發射第二顆任務延壽載具。

相關資料補充:

1、諾斯洛普·格魯門公司(Northrop Grumman Corporation)
美國一家涉及航太和防務科技的上市公司。其擁有超過8.5萬雇員,年收入超過300億美元,是全球最大的軍火制造商之一。公司位列2020年美國《財富500》第108位。其參與設計並制造了X47B無人戰機(UCAV)技術驗證機,B-2“幽靈”隱身轟炸機,詹姆斯·韋伯太空望遠鏡,以及NASA的下一代太空發射系統(SLS, Space Launch System)的固態推進器。

諾斯洛普·格魯門公司正在研發B-21“突襲者”戰略轟炸機;同時也已于2019年12月13日作爲唯一投標人贏得美國空軍的下一代洲際彈道導彈計劃“陸基戰略遏制”項目合同。

“陸基戰略遏制”(Ground Based Strategic Deterrent)是美國空軍的預算約爲630億美元的20年期項目,用以汰換400余枚老化的“民兵3”(Minuteman 3)洲際彈道導彈。

2、國際通信衛星公司(Intelsat)

一家提供通訊衛星服務的美國上市公司。

3、Intelsat 901衛星(IS-901)

Intelsat 901衛星是Intelsat 7系列的改進版本,是其系列9顆通訊衛星中的首顆,由阿麗亞娜4號運載火箭(Ariane 44L V141)發射于2001年6月9日,軌道位置342°E,其提供大西洋地區的C波段點波束覆蓋,和歐洲地區的Ku波段點波束覆蓋。

2015年4月,俄羅斯Olymp-K衛星,接近Intelsat 901及附近的Intelsat 7衛星至10公裏內。國際通信衛星公司未能成功聯絡俄羅斯衛星控制者,俄羅斯政府也沒有給出任何Olymp-K衛星如此移動的理由。美國國防部針對俄羅斯此舉召開機密會議,並加重了對Olymp-K衛星作爲通信情報偵察(SIGINT)衛星或反衛星武器的懷疑。

4、任務延壽載具(Mission Extension Vehicle, MEV)

此概念于2011年由ViviSat提出,ViviSat LLC 是US Space LLC(美國太空公司)與ATK(Alliant Techsystems Inc. 阿連特科技系統公司)共同投資,于2010年創建,創建目的即爲設計、制造並運行任務延壽載具計劃。任務延壽載具計劃是用于衛星燃料補充的小型航天器。

2016年4月,ViviSat LLC被ATK關閉,任務延壽載具計劃從此成爲ATK的項目繼續進行。2018年ATK被諾斯洛普·格魯門公司收購,現爲諾斯洛普·格魯門創新系統(Northrop Grumman Innovation Systems),至此,任務延壽載具計劃由諾斯洛普·格魯門繼續進行。

編譯者觀點:

任務延壽載具(MEV,Mission Extension Vehicle)具有巨大的軍事潛力,具有攻守兼備的適應靈活性,很可能發展成爲美國太空軍United States Space Force的武器選項。

此項技術在理念上,同使用“動能殺傷(kinetic warhead)”的THAAD“薩德”(Terminal High Altitude Area Defense末段高空區域防禦系統)以及“標准3”(RIM-161 Standard Missile 3)一樣,體現出美軍在武器研發及使用上的冷靜、克制、高效以及低附帶損傷的特點。

新聞來源:美聯社 MARCIA DUNN February 27, 2020
https://apnews.com/0ff2412fdd752fcde9390e2b4e88b4bc

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